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Météorologie élémentaire

Document NGS/David Muench Corbis.

Les masses d'air (III)

Conditions associées aux masses d'air atteignant l'Europe

A. Masse d'air arctique

Issue de l'anticyclone polaire, elle se caractérise à la source par sa stabilité, sa sécheresse et sa basse température. Etant refroidie à la base, elle se comporte donc comme une masse chaude.

Se déplaçant directement vers le sud au-dessus des mers, sa stabilité fait bientôt place à une instabilité considérable due à un réchauffement rapide des couches inférieures. Elle atteint nos régions sous forme de masse froide.

Cette masse d'air est caractérisée sur nos régions par des cumulus et cumulonimbus, par des averses de pluie, de neige, de grêle ou de grésil. Les orages y sont fréquents et la turbulence sévère. En dehors des précipitations, la visibilité est souvent supérieure à 30 km.

B. Masse d'air polaire maritime

Originaire de l'Atlantique Nord, ce type de masse d'air a des caractéristiques semblables à celles de la masse d'air arctique. Toutefois, étant donné l'instabilité moins importante, l'intensité des phénomènes associés à cette masse d'air est égale à environ 60 % de celle de la masse d'air arctique.

En été, l'air polaire présente généralement les caractéristiques d'une masse froide; en hiver, il devient masse chaude au passage sur le continent froid : les nuages convectifs disparaissent et font place à des nuages stratiformes.

C. Masse d'air polaire continental

En hiver, l'anticyclone peut se trouver sur la Sibérie et nous envoyer des masses d'air sec et froid. Une telle masse d'air se caractérise par une très forte inversion de température dans les basses couches, une absence de nuages. A son passage sur la mer du Nord, elle peut donner naissance à des nuages convectifs souvent accompagnés d'averses. La visibilité y est souvent bonne en dehors des brouillards de rayonnement locaux qui peuvent s'y former.

En été, la source se situe en Russie centrale et l'air polaire continental qui nous atteint donne un temps beau sec et chaud.

Paysages d'été associés à du beau temps selon que la masse d'air polaire est maritime (gauche) ou continental (droite). Documents Jaap Hart et T.Lombry.

D. Masse d'air tropical maritime

Masse d'air chaud, humide (surtout dans les couches inférieures) et stable, venant de l'anticyclone des Açores. Sa progression vers le nord au-dessus d'étendues de plus en plus froides augmente encore sa stabilité (masse chaude). Saturée suite à un séjour prolongé au-dessus de la mer, elle se condense sous forme de brouillards et de stratus bas avec occasionnellement de la bruine ou des aiguilles de glace (en hiver). Limitée par une inversion assez près de la surface, la turbulence est faible et la visibilité toujours médiocre. Cette masse d'air alimente les secteurs chauds des perturbations du front polaire. Elle atteint nos régions en toute saison.

NB. Au cours de son déplacement au-dessus du continent en été, l'échauffement au sol donne lieu à des phénomènes qui caractérisent en général l'air polaire, c'est-à-dire des nuages cumuliformes, des averses, des orages et une visibilité meilleure (transformation en masse froide).

Paysages d'été sous l'influence d'une masse d'air tropical maritime (à gauche) se transformant en masse d'air froid et sous l'influence d'une masse d'air tropical continental (à droite). Documents T.Lombry.

E. Masse d'air tropical continental

En hiver, cette masse d'air trouve son origine en Afrique du Nord et influence surtout le sud de l'Europe. Restant sensiblement à la même température durant sa progression vers le nord, elle passe au-dessus de la Méditerranée et souffle sur Malte, la Sicile et l'Italie sous forme de vent chaud et humide. Au-delà des Alpes, des Pyrénées ou du Massif Central, elle souffle comme un vent de Foehn. Elle se caractérise dans nos régions par un temps chaud et sec avec peu de nuages et peu de turbulence. Elle est cependant beaucoup plus fréquente dans le sud de l'Europe qu'en Europe centrale ou occidentale.

Bien que le taux d'humidité soit inférieur à celui de l'air tropical maritime, la visibilité n'y est pas beaucoup meilleure étant donné la plus grande concentration en poussières.

En été l'air tropical continental peut être issu du SE de l'Europe (Balkans) ou même d'Asie Mineure. Il est très sec à l'origine mais absorbe de l'humidité au cours de son déplacement sur le sud de l'Europe.

Ce type de masse d'air est plus fréquent (surtout sur le sud de l'Europe) que son équivalent d'hiver.

Tableau récapitulatif

Le tableau suivant résume les caractéristiques et les phénomènes associés aux masses d'air touchant l'Europe occidentale.

Type

Caractéristiques

Nuages

Précipitations

Turbulence

Visibilité

Givrage

Notes

à la source

à l'arrivée

Arctique

Stable, froide, sèche 

Masse froide. Réchauffement par la base.

Cu et Cb.

Averses de grêle, grésil, neige, pluie.

Orages

Très forte.

Très bonne sauf dans les précipitations (> 50 km)

Sévère.

-

Polaire maritime

Stable, froide, sèche (sauf à la base)

Masse froide en été. Réchauffement progressif.

Très long trajet sur la mer.

Instable, froide, très humide.

Masse chaude en hiver sur le continent.

Cu et Cb.

 

 

 

Nuages stratiformes en hiver

Idem que Arctique; orages moins fréquents

Forte.

Bonne sauf dans les précipitations (> 20 km)

Sévère.

60% de l'intensité de la masse d'air Arctique

Polaire continental

Stable, très chaude, très sèche

En hiver: instable, très froide, très sèche.

En été: très stable, très sèche.

Quelques rares Cumulus de beau temps

Aucune.

Très forte en été.

 

Forte en hiver.

Bonne.

Nul.

Beau temps.

Tropical maritime

Stable, chaude, humide à la base

Masse chaude. Refroidissement par la base.

Chaude, stable, très humide.

En été, parfois masse froide (après-midi).

Sur mer: brouillard

Sur terre: stratus bas.

Eclaircies ou cumulus en été

Bruine.

Aiguilles de glace (hiver)

Minime (selon relief et vitesse de déplacement).

Médiocre.

Modéré en général. Sévère dans les nuages frontaux.

Beau temps sous régime anticyclonique.

Tropical continental

Stable, très sèche, très chaude

En méditerranée: humide, conditionnellement instable

Effet de Foëhn dans les montagnes, stable, sèche.

En Europe occid.: stable, chaude, sèche.

Bancs de Sc et Ac. 

Aucune.

Modérée à faible

Moyenne (7-8 km).

Parfois modéré dans les Sc et Ac.

Entre mai et octobre.

Prochain chapitre

Les fronts et les perturbations

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