Né le 15 Novembre 1738 / Décédé le 25 Août 1822



    William Herschel est probablement le plus célèbre astronome du 18ème siècle. Il découvrit la planète Uranus, de nombreuses nébuleuses, des amas d'étoiles et des étoiles doubles. Il fut la première personne à décrire correctement la forme de notre galaxie, la Voie Lactée.

    Friedrich Wilhelm Herschel, que l'on connaît mieux sous le nom de Sir William Herschel, était né à Hanover, en Allemagne le 15 Novembre 1738.

    Son éducation était centrée sur la musique ; il fit partie d'une fanfare des Gardes de Hanovre. Plus tard, il s'enrôla dans l'armée, mais ne servit que brièvement. A cause de sa santé précaire, il se rendit compte qu'il n'était pas fait pour la vie militaire. Son père l'aida à quitter l'Allemagne pour l'Angleterre en 1757. Son frère Alexandre et sa soeur Caroline l'y rejoignirent.

    Sa carrière musicale commença lorsqu'il fut employé comme chef de fanfare militaire, puis comme professeur de musique et comme organiste à la Chapelle Octogonale à Bath. Il composé et donna des concerts. Il était un musicien très talentueux.
    Herschel développa cependant un intérêt pour l'astronomie. Il loua un petit télescope, mais ceci ne fit que développer son désir d'en posséder un plus grand. Comme il n'avait pas assez d'argent pour acheter un télescope, il décidé d'en construire un avec l'aide de son frère et de sa soeur. Ceci l'amena à construire son plus grand télescope avec une bourse de 4000 livres que lui avait alloué le roi George III.



    A cause de son grand zèle et de sa nature méthodique, William Herschel devint l'un des observateurs les plus célèbres dans l'histoire de l'astronomie. Sa recherche systématique du ciel fut l'une de ses réussites les plus marquantes.

    Le 13 mars 1781, alors qu'il balayait le ciel avec son télescope, il observa un objet inhabituel. Herschel pensa qu'il avait découvert une comète. Il continua ses observations et découvrit que l'orbite de l'objet se trouvait bien au-delà de l'orbite de Saturne et qu'elle était presque circulaire. La "Comète" de Herschel était en fait une planète. On suggéra divers noms, mais finalement le nom d'Uranus fut retenu.



    Herschel se vit alloué une rente de 200 livres par an et fut élevé au rang de "Sir" par le roi George III. Ce dernier le nomma "Astronome du Roi". Grâce à sa rente, Herschel se concentra totalement à l'astronomie.

    Pour faire ses observations, Herschel dirigeait son télescope vers un point sur le méridien et regardait ce qui traversait son champ de vision. Comme Herschel devait se tenir sur une échelle pour faire ses observations, il décrivait ses observations à sa soeur Caroline qui se trouvait au pied de l'échelle. Caroline enregistrait les informations ainsi que l'heure à laquelle elles avaient été faites. En utilisant cette méthode, il pouvait observer des objets dans une fine bande de ciel qui s'étendait de l'est à l'ouest. Chaque nuit, il observait une autre bande du ciel ; c'est ce qui lui permit d'observer tout le ciel visible en Grande-Bretagne.

    Au cours de ses observations, il découvrit de nombreuses nébuleuses et enregistrait méthodiquement ces objets. Le fils de Herschel, John, emmena les instruments de son père en Afrique du Sud où il observa le ciel de l'hémisphère sud. En 1864, John Herschel publia son catalogue du ciel de l'hémisphère sud. Sur les 5097 objets célestes recensés, 4630 furent découverts par William et John Herschel. Le catalogue fut appelé "Le Catalogue Général des Nébuleuses".

    En 1888, ce catalogue fut révisé et complété par L.E. Dreyer. Il contenait 7840 nébuleuses et amas d'étoiles. Après cette révision, il fut appelé "le Nouveau Catalogue Général". La plupart des objets non-stellaires sont toujours connus par leur numéro du Catalogue Général.

    Les observations de Herschel sont nombreuses. Il observa les taches du Soleil et confirma sa nature gazeuse. Il ne découvrit pas seulement la planète Uranus, mais également deux de ses satellites. Il découvrit également deux satellites de Jupiter.

    Ses principaux travaux concernèrent les étoiles. Il fit deux découvertes de première importance. L'une concernait le mouvement du système solaire à travers l'espace ; l'autre prouva que les étoiles doubles tournait autour d'un centre de gravité commun. Il découvrit pratiquement 1000 étoiles doubles.

    En 1785, il publia sa théorie sur la forme du système stellaire, anticipant ainsi la forme de notre propre galaxie. Herschel pensait que toutes les nébuleuses étaient des amas d'étoiles qu'il appelait nébuleuse insulaire. Il découvrit également les rayons infrarouge du Soleil.

    Sir William Herschel décéda à Slough le 25 Août 1822.




RETOUR ACCUEIL RETOUR SYSTEME SOLAIRE A L'ASSAUT DE L'INFINI LES GRANDS NOMS DE L'ASTRONOMIE