Né le 4 Février 1906 / Décédé le 17 Janvier 1997



    Clydre Tombaugh, le découvreur de la planète Pluton et le père du programme de recherche astronomique de l'Université de l'Etat du Nouveau Mexique est décédé le 17 Janvier 1997 à son domicile. Il était âgé de 90 ans.

    Tombaugh avait 24 ans lorsqu'il fit la une des journaux du monde entier en 1930 grâce à sa découverte de la 9ème planète du système solaire. Il avait utilisé un télescope de l'Observatoire Lowelle d'Arizona.

    Il arriva à l'Université de l'Etat du Nouveau Mexique en 1955 et commença le programme de recherche en astronomie de l'université. Il resta actif bien après avoir pris sa retraite comme professeur honoraire, faisant des conférences occasionnelles.

    Clyde Tombaugh était né le 4 Février 1906 dans l'Illinois. Tommbaugh démégea avec sa famille dans le Kansas pendant ses années de lycée. Il partagea son intérêt d'astronome amateur avec son père et lorsqu'il désira un télescope plus puissant que celui qu'il possédait, il fabriqua le sien.



    Utilisant son télescope de 22 cm, il fit des croquis précis de Jupiter et de Mars et en envoya quelques-uns à l'Observatoire Lowell. Il pensait recevoir des conseils de professionels. Au lieu de celà, on lui proposa un travail. Il se trouvait que l'observatoire cherchait un bon astronome amateur qui pouvait se servir du nouveau télescope photographique.

    Tombaugh fut engagé en 1929 comme astronome débutant pour se joindre à la recherche de la "Planète X" au-delà de Neptune, une recherche que Percival Lowell avait commencé en 1905. Travaillant des nuits entières dans le dome glacé de l'observatoire, Clyde Tombaugh fit des séries de 2 photos des portions du ciel à des intervalles de 2 à 6 jours. Ces épreuves étaient examinées minutieusement grâce à un appareil appelé "Comparateur de lueurs" afin de détecter le moindre changement de position d'un des centaines de milliers de points de lumière : signe d'une planète parmi un champ d'étoiles.

    Dans les nuits du 23 au 29 Janvier 1930, Tombaugh fit 2 photos de la région de l'étoile Delta Geminorum.
    Dans l'Après-midi du 18 Février, comparant les 2 clichés grâce au Comparateur de lueurs, il détecta le déplacement de ce qui semblait être une faible étoile. La découverte fut confirmée par des observations supplémentaires et annoncé au monde le 13 Mars 1930.

    Tombaugh continua à scruter le ciel à l'Observatoire Lowell pendant 13 ans. Aucune autre planète ne se montra, mais il découvrit 6 amas d'étoiles, 2 comètes, des centaines d'astéroïdes, plusieurs douzaines d'amas de galaxies et un super-amas.

    Durant ces mêmes années, il entra à l'Université du Kansas grâce à une bourse, passa sa licence en astronomie et continua en passant sa maîtrise.

    Après avoir enseigné à l'Université de l'Etat d'Arizona et à l'Université de Californie à Los Angelès, Tombaugh déménagea pour le Nouveau Mexique en 1946.
    Il arriva à l'Université d'Etat du Nouveau Mexique en 1955 et commença le Groupe Planétaire, un programme de recherche en astronomie.
    Il aida à trouver des fonds pour l'Observatoire de Tortugas Mountain, un télescope de 61 cm qui prit ses premières images en 1967 et est toujours en service pour la NASA.

    Tombaugh resta actif bien après sa retraite. Il ne perdit jamais sa passion pour l'observation des étoiles. Lorsque le Smithsonian Institude lui demanda s'il pouvait avoir le télescope qu'il avait fabriqué en 1928 pour son musée, Tombaugh répondit :
    "Je l'utilise toujours."

    Jusqu'à ce que sa santé se dégrade, Tombaugh continua à observer le ciel avec son télescope de 22 cm.

    Au moment de sa retraite, lui et son équipe avait confirmé la période de rotation de Mercure autour de son axe, déterminé la nature de vortex de la Grande Tache Rouge de Jupiter et développé une nouvelle technique photographique pour les petits satellite terrestres.

    Des décennies de découvertes depuis qu'il était entré dans les livres d'histoire, et des milliers d'heures passées à ses télescopes, Tombaugh disait souvent :
    "J'ai vraiment fait le tour des cieux."





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